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    Alfa o «Alpha» en inglés (la letra griega α) es un término utilizado en la inversión para describir la capacidad de una estrategia de inversión para batir al mercado, o su «ventaja». Por tanto, el alfa también suele denominarse «exceso de rentabilidad» o «tasa de rentabilidad anormal», lo que hace referencia a la idea de que los mercados son eficientes y, por tanto, no hay forma de obtener sistemáticamente una rentabilidad superior a la del mercado en general. El alfa se suele utilizar junto con la beta (la letra griega β), que mide la volatilidad o el riesgo general del mercado en general, conocido como riesgo sistemático del mercado.

    El alfa se utiliza en finanzas como medida de rendimiento, indicando cuándo una estrategia, un operador o un gestor de cartera ha conseguido batir la rentabilidad del mercado durante algún periodo. El alfa, a menudo considerado como el rendimiento activo de una inversión, mide el rendimiento de una inversión con respecto a un índice de mercado o referencia que se considera que representa el movimiento del mercado en su conjunto. El exceso de rentabilidad de una inversión en relación con la rentabilidad de un índice de referencia es el alfa de la inversión. El alfa puede ser positivo o negativo y es el resultado de una inversión activa. La beta, en cambio, puede obtenerse mediante la inversión pasiva en índices.

    El alfa es uno de los cinco ratios técnicos de riesgo de inversión más populares. Los otros son la beta, la desviación estándar, la R-cuadrada y el ratio de Sharpe. Todas ellas son medidas estadísticas utilizadas en la teoría moderna de la cartera (MPT). Todos estos indicadores pretenden ayudar a los inversores a determinar el perfil de riesgo-rentabilidad de una inversión.

    Los gestores de carteras activas tratan de generar alfa en carteras diversificadas, con la diversificación destinada a eliminar el riesgo no sistemático. Dado que el alfa representa el rendimiento de una cartera en relación con un índice de referencia, a menudo se considera que representa el valor que un gestor de cartera añade o resta a la rentabilidad de un fondo. En otras palabras, el alfa es el rendimiento de una inversión que no es resultado de un movimiento general en el mercado mayor. Por lo tanto, un alfa de cero indicaría que la cartera o el fondo sigue perfectamente el índice de referencia y que el gestor no ha añadido ni perdido ningún valor adicional en comparación con el mercado en general.

    El concepto de alfa se hizo más popular con la llegada de los fondos indexados smart beta vinculados a índices como el índice Standard & Poor’s 500 y el «Wilshire 5000 Total Market Index». Estos fondos intentan mejorar el rendimiento de una cartera que sigue un subconjunto específico del mercado.

    A pesar de la considerable conveniencia del alfa en una cartera, muchos índices de referencia consiguen batir a los gestores de activos la gran mayoría de las veces. Debido en parte a la creciente falta de fe en el asesoramiento financiero tradicional provocada por esta tendencia, cada vez más inversores se decantan por asesores online pasivos y de bajo coste (a menudo denominados roboadvisors) que invierten exclusiva o casi exclusivamente el capital de los clientes en fondos que siguen un índice, con el razonamiento de que si no pueden batir al mercado, también pueden unirse a él.

    Además, como la mayoría de los asesores financieros «tradicionales» cobran una comisión, cuando uno de ellos gestiona una cartera y obtiene un alfa nulo, en realidad representa una ligera pérdida neta para el inversor. Por ejemplo, supongamos que Jim, un asesor financiero, cobra el 1% del valor de una cartera por sus servicios y que durante un periodo de 12 meses Jim consiguió producir un alfa de 0,75 para la cartera de uno de sus clientes, Frank. Si bien es cierto que Jim ha contribuido al rendimiento de la cartera de Frank, los honorarios que cobra son superiores al alfa que ha generado, por lo que la cartera de Frank ha experimentado una pérdida neta. Para los inversores, el ejemplo pone de manifiesto la importancia de considerar las comisiones junto con los rendimientos y el alfa.

    La Hipótesis del Mercado Eficiente (HME) postula que los precios del mercado incorporan toda la información disponible en todo momento, por lo que los valores siempre tienen un precio adecuado (el mercado es eficiente). Si se identifican los precios erróneos, son rápidamente arbitrados y, por lo tanto, los patrones persistentes de las anomalías del mercado que pueden ser aprovechados tienden a ser pocos y distantes entre sí. Los datos empíricos que comparan los rendimientos históricos de los fondos de inversión activos en relación con sus índices de referencia pasivos indican que menos del 10% de todos los fondos activos son capaces de obtener un alfa positivo durante un periodo de más de 10 años, y este porcentaje se reduce una vez que se tienen en cuenta los impuestos y las comisiones. En otras palabras, el alfa es difícil de conseguir, especialmente después de impuestos y comisiones. Dado que el riesgo beta puede aislarse mediante la diversificación y la cobertura de diversos riesgos (lo que conlleva diversos costes de transacción), algunos han propuesto que el alfa no existe realmente, sino que simplemente representa la compensación por asumir algún riesgo no cubierto que no se había identificado o se había pasado por alto.

    El alfa se utiliza habitualmente para clasificar los fondos de inversión activos, así como todos los demás tipos de inversiones. A menudo se representa como un único número (como +3,0 o -5,0), y suele referirse a un porcentaje que mide el rendimiento de la cartera o el fondo en comparación con el índice de referencia (es decir, un 3% mejor o un 5% peor).

    Un análisis más profundo del alfa puede incluir también el «alfa de Jensen». El alfa de Jensen tiene en cuenta la teoría de mercado del modelo de fijación de precios de los activos de capital (CAPM) e incluye un componente ajustado al riesgo en su cálculo. La beta (o el coeficiente beta) se utiliza en el CAPM, que calcula la rentabilidad esperada de un activo en función de su beta particular y de la rentabilidad esperada del mercado. Los gestores de inversiones utilizan conjuntamente el alfa y la beta para calcular, comparar y analizar los rendimientos.

    Todo el universo inversor ofrece una amplia gama de valores, productos de inversión y opciones de asesoramiento que los inversores pueden considerar. Los diferentes ciclos del mercado también influyen en el alfa de las inversiones en las distintas clases de activos. Por ello, es importante tener en cuenta las métricas de riesgo-rentabilidad junto con el alfa.