China - Estados Unidos - 5 marzo 2019

A pesar de los aranceles, el déficit comercial de Estados Unidos con China sigue expandiéndose

El comercio internacional es un juego de suma cero con ganadores y perdedores distintas. Y fruto del abultado déficit comercial de Estados Unidos frente a China, Trump decidió que había que ponerle solución. Por ello, en 2018, se impuso aranceles a 250.000 millones de dólares en importaciones desde China.

Pero a pesar de la injerencia arancelaria, el déficit comercial se ha seguido ampliando. De acuerdo con los últimos datos oficiales chinos, el resultado fue un déficit comercial bilateral de los Estados Unidos de 323.000 millones de dólares. ¿Qué ha pasado?

Primero, a pesar de la existencia de aranceles de aplicación general, el valor de las importaciones estadounidenses desde China aún aumentó un 11,3%en 2018. Aunque se podría esperar que las tarifas eleven los precios estadounidenses e induzcan a los consumidores, las empresas y el sector público a comprar menos de China. Una confluencia de factores estaba en el trabajo mitigando el impacto.

Por ejemplo, la fuerte economía de los Estados Unidos, que fue ocasionada por un crecimiento salarial significativo en 2018, probablemente compensó algunos de los efectos en los precios de los aranceles. Con el aumento de los ingresos, podemos pagar precios más altos.

Mientras tanto, para muchos productores estadounidenses cuyas cadenas de suministro se extienden a través de China, los costos a corto plazo de encontrar nuevas fuentes en otros países o de repatriar la producción a los Estados Unidos probablemente fueron demasiado altos en la mayoría de los casos para causar un gran cambio en los patrones de consumo de 2018. En otras palabras, soportar las tarifas puede costar menos que las inversiones necesarias para evitarlas.

Otro factor a considerar es que la desaceleración de la economía en China, marcada por la caída de los precios internos y el debilitamiento de la moneda china, puede estar presionando a la baja los precios de las exportaciones chinas (previas a las aranceles), frenando aún más los efectos disuasorios de las tarifas de Trump. Por supuesto, la lenta economía china también ayuda a explicar otro importante contribuyente al aumento del déficit comercial: las exportaciones estadounidenses estancadas.

Mientras que las importaciones estadounidenses desde China aumentaron un 11,3%, las exportaciones estadounidenses a China, que estaban sujetas a aranceles chinos comparables y en represalia, registraron un mero aumento del 0,7%. Cuando las economías crecen, la demanda de bienes y servicios nacionales e importados tiende a aumentar. Cuando las economías se contraen, o cuando el crecimiento se desacelera, la demanda de ambos tiende a disminuir. Más allá de la desaceleración de la economía china, hay una variedad de otras explicaciones para el estancado crecimiento de las exportaciones estadounidenses.

Entre los principales objetivos comerciales estadounidenses de las tarifas de represalia de China se encuentran las industrias en los sectores de la agricultura y la energía. Los productos como la soja, el arroz, el trigo, el aceite y el gas natural son productos básicos. Están ampliamente disponibles en otras fuentes además de los Estados Unidos. En consecuencia, los costos de reorganizar las cadenas de suministro que pueden estar disuadiendo a las compañías estadounidenses de alejarse de los proveedores chinos son una consideración mucho menos importante para las empresas chinas, incluidas las empresas estatales, que pueden sustituir a los productores estadounidenses con relativa facilidad.

Además, un principio duradero en la economía conocido como el teorema de simetría de Lerner sostiene que un impuesto sobre las importaciones es un impuesto sobre las exportaciones. Al inflar los costes de las importaciones para reducir la demanda interna, los aranceles también aumentan los costos de las exportaciones estadounidenses al reducir la capacidad de los extranjeros para pagarlos. Si los extranjeros van a comprar bienes y servicios de Estados Unidos, Deben poder vender sus propios bienes y servicios a los estadounidenses.

Da la casualidad de que los aranceles tienen un efecto negativo en el comercio general, las importaciones y las exportaciones, pero no tienen un efecto predecible en el déficit comercial. El déficit comercial no es una función de la política comercial, lo cual está bien porque tampoco lo es el problema del déficit comercial de Estados Unidos es sólo una estadística benigna.

Los estadounidenses pueden comprar más bienes y servicios a los extranjeros que los que les vendemos porque los extranjeros compran más activos de los estadounidenses que los que compramos a los extranjeros. Hay una entrada positiva de dólares en la cuenta de capital. Los extranjeros no solo compran bienes y servicios a los estadounidenses. Compran activos estadounidenses (acciones, propiedades, fábricas, centros de servicio, centros comerciales, máquinas, otros activos físicos, deuda corporativa y deuda pública) a los estadounidenses. Del mismo modo, los estadounidenses no solo compran bienes y servicios a extranjeros, sino que también compramos activos a extranjeros.

En todo caso, el déficit comercial, que es un lujo hecho posible por los extranjeros que invierten más en los Estados Unidos que los estadounidenses que invierten en el extranjero, indica que los extranjeros tienen fe en la economía de los Estados Unidos como un destino seguro y potencialmente lucrativo para sus ahorros. Esa es una enorme ventaja económica de la que disfruta Estados Unidos y que se ve amenazada por el hecho de que Trump no la haya apreciado.

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