Hilo del Universo: astronomía y avances espaciales

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La nueva cápsula espacial de Boeing para astronautas enfrenta más retrasos.

Se supone que la cápsula Starliner haría su debut este mes, después de una serie de aplazamientos. Pero el primer vuelo de prueba ahora será en agosto. Y el segundo vuelo de prueba, con astronautas, será hacia finales del año.

La NASA anunció el plan el miércoles. Al mismo tiempo, los funcionarios dijeron que la primera tripulación del Starliner permanecerá en la Estación Espacial Internacional más allá de algunas semanas como se había anticipado. El plazo se decidirá después.


SpaceX, el otro proveedor comercial de la NASA, envió su nueva cápsula Dragon a la Estación Espacial Internacional el mes pasado. La primera Dragon con astronautas podría volar este verano, pero el calendario está bajo revisión.

Boeing dijo que los últimos grandes obstáculos se han despejado y la cápsula está prácticamente terminada. Añadió que los conflictos de calendario con un estreno de la fuerza aérea en parte retrasaron el debut del Starliner para agosto.

El Starliner despegará en el lanzador Atlas V de United Launch Alliance, el mismo tipo de cohete necesario para la importante misión de la fuerza aérea a finales de junio y desde la misma plataforma de lanzamiento.

Aunque los primeros astronautas que lleguen al SpaceX visitarán la estación espacial unas semanas como máximo, la tripulación de tres personas del Starliner estará en el complejo en órbita un periodo extendido. La permanencia común en la estación es de unos seis meses.

NASA quiere reducir su dependencia a las caras cápsulas rusas Soyuz lo más pronto posible, así que el vuelo de prueba de Boeing también funcionará como una misión de taxi aéreo para los residentes de la estación. Los astronautas de NASA han tenido que viajar en cohetes rusos desde que terminó el programa de trasbordadores espaciales.
 

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Una nave privada de carga se acopló el viernes a la Estación Espacial Internacional, llevando a bordo los ingredientes para una cena de Pascua, junto con ratones y pequeños robots voladores.

La astronauta de la estación Anne McClain utilizó el brazo robot de la base orbital para capturar la nave Cygnus del grupo Northrop Grumman mientras flotaban a 415 kilómetros (258 millas) de la Tierra, sobre Francia.

La Cygnus y su cargamento de 3.450 kilogramos (7.600 libras) despegaron el miércoles de la isla Wallops, en Virginia, para completar el viaje relativamente rápido de día y medio.


Lleva también varios experimentos científicos, incluidos 40 ratones que se usarán en un estudio de vacuna contra el tétanos, y tres robots voladores cuadrados diseñados para asistir a los astronautas dentro y fuera de la estación.

La NASA también empacó más de 800 sets de comida para los seis residentes del espacio. Entre sus opciones para el festejo del viernes había chuletas de cerdo en salsa, pavo ahumado, papas gratinadas, pudín de merengue de limón y tarta de albaricoque.

Northrop Grumman puso a su nave Cygnus el nombre S.S. Roger Chaffee, en honor al más joven de los tres astronautas que fallecieron cuando se incendió la nave espacial Apollo 1 en 1967. Chaffee fue el único miembro de la tripulación que nunca llegó al espacio.

“Es genial tener al S.S. Roger Chaffee oficialmente a bordo”, dijo McClain por radio. “Nunca olvidaremos que estamos parados sobre los hombros de un gigante. Por favor sepan que diario recordamos su sacrificio y que seguiremos honrando su legado al continuar con su pasión por la exploración. Para el S.S. Roger Chaffee, bienvenido a bordo”.

Dos horas después de su llegada, los controladores aéreos que trabajaban remotamente desde Houston acoplaron exitosamente la nave en la estación espacial. La Cygnus permanecerá ahí hasta julio, cuando sea liberada, con basura a bordo, para que orbite sola durante unos meses como parte de una prueba de Northrop Grumman. Finalmente, se incendiará al reingreso a la atmósfera.
 

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Fotos transmitidas por la nave espacial LightSail 2 mostraron el despliegue exitoso de su vela solar, con México al fondo
La nave de la Sociedad Planetaria fue lanzada desde Florida el mes pasado y se colocó órbita alrededor de la Tierra. Las imágenes de la secuencia de despliegue de la vela fueron enlazadas por los controladores de vuelo en la Universidad Politécnica Estatal de California en San Luis Obispo.
Una imagen muestra una gran parte de la vela y abajo una parte de México y su península de Baja California.
La vela está confeccionada con cuatro hojas triangulares sumamente delgadas de Mylar reflector, que forman un cuadrado del tamaño aproximado de un cuadrilátero de boxeo.
El proyecto es un experimento para ver si el impulso de los fotones que impactan la vela acelera la nave de forma suficiente como para elevar su órbita.
Las velas podrían utilizarse para impulsar satélites diminutos, llamados CubeSats.
 
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