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¿El retorno de la inflación?

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Incluso una calamidad de enfermedad, muerte y destrucción económica que aflige al mundo de una sola vez no es suficiente para suprimir la noción en algunos sectores de que la inflación podría volver con una venganza.

La crisis del coronavirus ha matado a cientos de miles de personas, incapacitado a millones y afectado los medios de vida de miles de millones, lo que hace temer a los responsables políticos una espiral de deflación que recuerda a la Gran Depresión. Pero los economistas, incluido el ex funcionario del Banco de Inglaterra Charles Goodhart, y los inversores como BNP Paribas Asset Management, se preguntan si un fenómeno diferente acecha entre los restos del crecimiento mundial.

Esos opositores se preguntan si un entorno de flexibilización monetaria y fiscal ultraligera, la escasez de productos básicos, las cadenas de suministro desgastadas y el freno a la globalización podrían ser un terreno fértil para el aumento de los precios al consumidor. Reforzando ese cambio, las autoridades monetarias podrían verse presionadas a mantener bajos los tipos de interés, limitando el coste del servicio de la deuda pública inflada y permitiendo al mismo tiempo que la inflación la erosionara también.

Una dosis limitada de inflación podría ser bienvenida por los banqueros centrales que han gastado trillones de dólares a lo largo de los años en estímulos para lograrlo. Pero esa perspectiva está lejos de sus mentes en la actualidad, ya que intentan ayudar a las economías que se enfrentan a un aumento vertiginoso del desempleo. Según la Organización Internacional del Trabajo, casi la mitad de la fuerza de trabajo del mundo está en peligro de perder sus medios de vida a causa de la crisis.

Los mercados reflejan esa opinión, en sintonía con la caída del petróleo y la perspectiva imperante de precios débiles, socavada por una demografía adversa, las nuevas tecnologías y la globalización. Las expectativas de inflación, según se desprenden de las tasas de canje a cinco años vista, están cerca de los mínimos históricos en los Estados Unidos y Europa.

Algunos inversores ven las cosas de manera diferente. BNP Paribas Asset Management, que supervisa más de 450.000 millones de dólares, ha comenzado a construir una posición sobreponderada en materias primas por primera vez en cuatro años, al tiempo que se subponen los bonos.

En una línea se hace hincapié en el estímulo sincronizado -con la relajación monetaria sobrecargada por la amplitud fiscal- en contraposición a la respuesta asimétrica durante la crisis financiera, cuando los bancos centrales recortaron los tipos e iniciaron la relajación cuantitativa, pero los gobiernos controlaron los presupuestos.

En un artículo del 27 de marzo con Manoj Pradhan, fundador de Talking Heads Macroeconomics, escribió que los costos de los productos básicos se recuperarán con una recuperación económica después de que se levanten los cierres y el estímulo surta efecto. La inflación podría superar el 5% en 2021, e incluso llegar al 10%, resultados que se asemejan a las secuelas de las guerras mundiales.

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