China - Estados Unidos - 21 mayo 2019

A pesar de las tensiones EEUU-China, el comercio mundial ofrece demasiados beneficios para que las relaciones comerciales retrocedan

A pesar de las tensiones EEUU-China, el comercio mundial ofrece demasiados beneficios para que las relaciones comerciales retrocedan

Los Estados Unidos y China parecían estar acercándose a un acuerdo comercial hasta que la semana pasada se anunció una nueva ronda de aranceles sobre las exportaciones chinas, lo que provocó nuevas preocupaciones sobre las tensiones comerciales que podrían afectar a los consumidores estadounidenses y a la economía.

El panorama general, sin embargo, cuenta una historia más tranquilizadora. El déficit comercial de Estados Unidos no es la crisis que se cree que es, y sus verdaderos problemas con China se pueden resolver. En última instancia, el comercio mundial ofrece demasiados beneficios para que las relaciones comerciales retrocedan: las economías en desarrollo de Asia presentan desequilibrios comerciales masivos en la actualidad, pero su crecimiento está creando nuevos mercados expansivos para las exportaciones estadounidenses.

Por definición, los aranceles son impuestos pagados por los consumidores de bienes importados. La última ronda de aranceles tenía por objeto aumentar el precio de los productos chinos en el mercado estadounidense, lo que podría frenar la demanda de los consumidores y perjudicar al sector manufacturero chino centrado en las exportaciones.

En el mundo real, sin embargo, los aranceles no siempre se traducen directamente en precios minoristas más altos. Por ejemplo, cuando el gobierno de Trump impuso el verano pasado unos 35.000 millones de dólares en aranceles sobre los productos chinos, el Banco Popular de China respondió devaluando el yuan en un 10% frente al dólar estadounidense. La caída del tipo de cambio compensó con creces el efecto de los aranceles en los precios al por menor, y las importaciones chinas siguieron siendo asequibles para los consumidores estadounidenses.

La reacción de China a la actual ronda de aranceles puede no seguir exactamente el mismo guión. Pero el gobierno chino ha mostrado una flexibilidad considerable a la hora de abordar los obstáculos al comercio y evitar las perturbaciones económicas. China está comprometida a mantener una trayectoria de crecimiento constante, y el gobierno central tiene el poder de promulgar medidas de estímulo fiscal y monetario para compensar el impacto de los nuevos aranceles.

El déficit comercial de Estados Unidos domina las discusiones sobre la relación entre Estados Unidos y China, pero centrarse en la balanza comercial de las naciones es un error. China puede ser la segunda economía más grande del mundo, pero sus consumidores siguen siendo relativamente pobres; el PIB per cápita de China es solo el 13,7% de la media estadounidense. No es realista esperar que naciones con un nivel de vida tan desigual mantengan un flujo comercial uniforme.

A pesar de la alarmante retórica contraria, el déficit comercial de Estados Unidos ha ido disminuyendo durante varios años. El auge de los servicios exportados ha empujado el déficit comercial a un tercio de las cotas de la última década, debido en gran medida a la afluencia de estudiantes extranjeros que estudian en los Estados Unidos. Esta es una consecuencia natural de la globalización: Estados Unidos importa mercancías de consumo de bajo costo de países en desarrollo del extranjero y exporta servicios de alto valor como la matrícula en universidades de clase mundial.

Aunque grande en términos absolutos, el déficit comercial de Estados Unidos con China se ha mantenido estable durante casi una década, manteniéndose ligeramente por debajo del 2% del PIB. Este moderado desequilibrio debería desaparecer gradualmente a medida que la economía china madure y surja su mercado de consumo masivo.

En última instancia, las recompensas de la globalización superan con creces sus perturbaciones. La subida de China dislocó algunos sectores de la economía estadounidense, ya que las importaciones de bajo coste empezaron a competir con los productos nacionales en los estantes de las tiendas. Pero China está en camino de convertirse en el mercado de consumo más grande del mundo, y ya es un destino importante para las exportaciones estadounidenses de alto nivel. La relación económica entre Estados Unidos y China es demasiado importante -y tiene el potencial de generar demasiada riqueza- para sacrificarla por el proteccionismo a corto plazo.

Eso no significa que la resolución de los verdaderos problemas que separan a las naciones será fácil, o que cualquiera de las partes probablemente suavizará su postura cuando se reanuden las negociaciones. Los Estados Unidos tienen quejas reales con respecto al robo de propiedad intelectual y a las transferencias de tecnología forzadas. Pero ninguna de las dos partes se beneficiaría de la interrupción del flujo comercial o de la inversión de la integración de la economía mundial.

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